In de loop van 2011 moesten volgens onderzoekers James Bessen en Michael Meurer 2150 afzonderlijke bedrijven zich verweren in 5842 rechtzaken aangespannen door zogenaamde 'non-practicing entities', de officiële benaming voor patenttrollen.

Bijna 30 miljard dollar

De totale kosten voor die rechtzaken en de resulterende licentiegelden komen daarmee uit op 29 miljard dollar, waarvan 37 procent wordt gedragen door midden- en kleinbedrijven en de rest door door grote multinationals. Daarmee lijkt de tijd dat de trollen zich vooral op de grote vissen richten definitief voorbij. In 62 procent van de aanklachten gaat het om een softwarepatent. Dat percentage stijgt zelfs naar 94 procent wanneer hetzelfde patent meerdere malen inzet is van een rechtzaak.

“Het patentensysteem functioneert niet", stelt de Electronic Frontier Foundation dan ook in een reactie op het onderzoek. “Softwarepatenten - en de aanliggende branches van procesvoering en licencies - hebben een situatie gecreëerd dat bedrijven, consumenten, en, het ergste van allemaal, de innovatie in gevaar brengt." De stichting wil al langer een einde aan de praktijk van softwarepatenten in de VS.

Explosieve stijging patenthandel

Het aantal patentafspraken is de afgelopen 12 maanden volgens Bloomberg explosief gestegen. Waar de patentanthandel vorig jaar nog iets minder dan een half miljard dollar waard was, gaat het nu om 18,8 miljard dollar, mede veroorzaakt door de roering van Apple, Google, Microsoft en Facebook op de wireless-markt. Dat heeft banken ertoe aangezet zich te gaan bemoeien met de handel in patenten.