Tientallen Britse postmeesters die zijn ontslagen of zelfs vervolgd wegens fraude wijten de vermeende malversaties aan een fout computersysteem. Een onafhankelijk onderzoeksbureau stelt in een tussentijds rapport dat het systeem werkt op onbetrouwbare hardware, complex is en dat medewerkers niet genoeg worden bijgestaan.

Het Horizon-computersysteem van het Britse postkantoor is ingericht door IT-dienstverlener ICL dat in 1998 is ingelijfd door Fujitsu. Via Horizon houden postbazen bij filialen transacties bij en dit systeem bracht onrechtmatigheden aan het licht, waarna er sancties volgden op meer dan 100 medewerkers. Sommigen werden ontslagen en een aantal werden zelfs vervolgd en veroordeeld wegens fraude.

Geen fraude, maar computerellende

De filiaalhouders ontkennen gefraudeerd te hebben en leggen de schuld bij het complexe computersysteem dat fouten zou maken. De postbazen verenigden zich in de Justice For Subpostmasters Alliance (JFSA) dat een onafhankelijk onderzoek eiste naar Horizon. Deze vereniging verzamelde tientallen klachten over de complexiteit van het systeem.

Het onderzoek kwam er en onderzoeksbureau 2nd Sight Ltd concludeert nu in een interim-rapport dat het computersysteem niet waterdicht is. Zo zou de hardware onbetrouwbaar zijn, is er te weinig ondersteuning beschikbaar en zijn medewerkers onvoldoende getraind om te werken met Horizon.

Ingewikkeld systeem

Een groot deel van het probleem lijkt te wijten te zijn aan de ingewikkelde interface. Medewerkers begrijpen Horizon niet goed en er is nauwelijks hulp beschikbaar. Postmeesters klagen dat het systeem bijvoorbeeld aangeeft dat er discrepanties zijn aangetroffen, maar de oorzaak daarvan is vervolgens niet te traceren.

Webwerelds Britse zustersite Computerworlduk meldde een jaar gelden dat diverse gebruikers van Horizon de klachten van de filiaalhouders bevestigden. Toen de postmeesters storingen meldden bij het hoofdkantoor nadat Horizon werd geïnstalleerd, ontkende het kantoor dat dit probleem werd veroorzaakt door het computersysteem en vond het hoofdkantoor dat de melders het tekort zelf moesten aanvullen.

Niet goed onderzocht

Vorige maand stelde 2nd Sight tegenover ComputerWeekly dat het onderzoek zich zou beperken tot een aantal zaken, aangezien het verhaal van 47 medewerkers te ingewikkeld werd om te behappen. Ook duurt het onderzoek langer dan gepland vanwege de complexiteit van het computerprogramma en de issues die ermee gepaard gaan.

Het interimrapport van 2nd Sight stelt dat het postkantoor in het verleden de vermeende malversaties niet goed heeft onderzocht. Tegelijkertijd prijst een commissielid die het onderzoek eiste de transparante houding van de Britse posterijen dat het onafhankelijke onderzoek zelf financiert.