Een nanometer is een miljardste meter: het is de meeteenheid om aan te geven wat de afstand is tussen de geëtste schakelingen die de processor vormen. Hoe lager het aantal nanometers, hoe hoger het aantal schakelingen dat je kunt aanbrengen. Meer schakelingen betekent onder meer snellere en energiezuinigere CPU's.

Iteraties A-chips

Apple's designs zijn al jaren leidend in de sector. Het bedrijf ontwikkelt ARM-gebaseerde processoren sinds 2007 en met de A4 brak voor Apple een nieuw hoogtepunt aan. De A6 deed dat ook en met de A10 in 2016 werd zelfs nog meer uit de chip geperst. Elke iteratie van de chip heeft belangrijke efficiëntieverbeteringen gebracht:

● De A10 Fusion-processor in de iPhone 7 was de eerste SOC die Apple ontwierp. Hij leverde 40 procent verbetering op qua processorprestaties en 50 procent betere graphics dan de 64-bit A9-chip (in de iPhone 6S) die de A10 verving.

● Apple behaalde een verbetering van 25 procent qua prestaties toen het overstapte van 14 naar 7 nanometer voor de A11.

De A12-processor behaalde behoorlijke prestatieverbeteringen ten opzichte van de A11, deels omdat de A11 nog nieuw was met de implementatie van het 7 nm-productieproces.

Apple's huidige processorlijn (de A13 op 7 nm) houdt deze trend vast. Hij levert een prestatieverbetering van 20 procent en 40 procent energiezuiniger dan de A12 uit 2018.

Er wordt aangenomen dat Apple volgend jaar op 5 nanometer overstapt naar aanleiding van uitspraken van TSMC-CFO Lora Ho, die onthulde dat het bedrijf stevige stappen zet naar dit productieproces. Dat betekent dat de A14 van volgend jaar wellicht al 5 nm-technologie gebruikt, wat zich vertaalt naar verbeteringen qua prestaties en energiezuinigheid. Dat gaat nuttig zijn omdat 5G-oplossingen meer energie vereisen en Apple zal daar eind volgend jaar mee aan de slag willen.

Overstap naar 3 nanometer

Maar daar houdt het niet op. TSMC is begonnen met het bouwen van een nieuwe fabriek in Taiwan die de 3 nm-productie voor rekening gaat nemen. Het is een behoorlijke investering - bedragen als 19 miljard euro worden genoemd - en de massaproductie moet eind 2022 of begin 2023 op gang komen. Dat volgt precies het schema voor een vervolg op de A14 van volgend jaar. Apple is namelijk een van TSMC's grootste klanten, dus het is onvermijdelijk dat de twee geïnteresseerd zijn in elkaars plannen.

Daar leren we op zich niet zoveel van. We hoeven alleen maar naar Apple's geschiedenis kijken om te weten dat het bedrijf zich voor de volle honderd procent inzet om 's werelds geavanceerdste processoren te ontwikkelen en om de architectuur ervan doorlopend te verbeteren. We weten ook dat de fabrikant wil dat zijn hardware gepatenteerde technologie biedt die niet gekopieerd kan worden door de concurrentie. Apple leerde dat na het verliezen van de strijd op designpatenten tegen imiterende fabrikanten.

Dit bevestigt ook dat Apple niet op een willekeurig tempo werkt, maar een strak plan volgt met een duidelijke roadmap:

1. Het laat zien dat het pad voor processorverbeteringen is uitgestippeld tot 2023 en verder.

2. Het laat zien dat Apple belangrijke verbeteringen zal kunnen bieden qua prestaties en energiezuinigheid.

Vereniging van platforms?

Dit houdt ook in dat als Apple's roadmap deze koers vast blijft houden, de strategie en missie van het bedrijf ook op schema ligt. Het is duidelijk dat de 64-bit chips van Apple overeenkomen met desktop-processoren - en deze soms zelfs inhalen. Dat moet ook belangrijk zijn voor de strategie van Apple met iPads en iPhones voor de meeste taken en high-end Macs voor complexere activiteiten.

Is dit ook van invloed op Apple's veelbesproken, maar nooit bevestigde (en soms zelfs ontkende) plannen om zijn platforms te verenigen? We weten dat niet zeker, maar het ondenkbare is nabij: hoe snel zullen iPhone zijn voordat ze computers volledig vervangen?