Microsoft heeft een groot complex, The Garage geheten, dat geheel is toegerust om nieuwe producten te ontwerpen. Maar daar is in het ontwerptraject voor de nieuwe tablet niet voor gekozen. Te openbaar, zo wordt er geconcludeerd en het hele ontwerpteam moest aan de slag in wat het zelf een ondergrondse bunker noemde, zonder ramen.

De website Techradar verhaalt over de hele ontwerpfase en vooral de geheimzinnigheid eromheen. Dat het heeft gewerkt, is achteraf wel duidelijk. Zelfs de eigen hardwarepartners werden volledig verrast door de presentatie van de nieuwe tablet, de Surface, begin deze week. En als er iets moeilijk is in de ict-industrie, dan is het wel plannen geheim houden voor partners.

Ontwerpers opgesloten in een bunker

De ontwerpers zaten in eerste instantie dus opgesloten in een bunker, meldt Techradar, om toen het project verder gestalte kreeg te verhuizen naar een groter gebouw, dat in ieder geval weer wat ramen in zich had. Maar alle veiligheidsmaatregelen waren strak aanwezig, maatregelen die eerder deden denken aan een beveiliging van Fort Knox (waar de Amerikaanse goudvoorraad ligt opgeslagen).

Microsoft heeft ervaring met zulke beveiliging, zoals bij de datacenters waar cloudservices als Office 365 draaien, compleet met bewapende bewakers en biometrische toegangsverificatie. Deuren gaan één voor één open, zodat niemand mee kan sluipen met personeel dat in of uit gaat.

Werken met papieren 3D-modellen

Het designteam gebruikte onder meer 3D-printing om snel modellen te fabriceren voor de look and feel, en kon in de afgeschermde bunker naar hartenlust experimenteren met de wifi-antennes om de beste prestaties eruit te krijgen. Dat leidde tot een flink aantal prototypes, zegt Stevie Bathiche, een van de hardwareontwerpers van Microsoft, tegen Techradar over het gehele ontwerpproces.

“We hebben gelet op het kleinste detail", zegt Bathiche. “Keer op keer breng je aanpassingen aan en elke keer werd Surface een stukje beter." Een van de zaken waaraan is gewerkt is het geluid dat het staanpaneel maakt als het dicht wordt geklapt. Zo dun als een bankpasje maakt het een stevig aandoend geluid als het wordt dichtgeslagen. “We wilden het zo goed mogelijk laten klinken", zegt Panos Panay, de leider van het Surfaceteam.

Geluid testen in echoloze kamer

Het ontwerpteam heeft een geluid gespecificeerd waaraan het dichtslaan van het staanpaneel moest voldoen en herhaalde het ontwerp keer op keer totdat dat geluid werd bereikt. Het testen van dat geluid werd gedaan in een echoloze kamer. Microsoft wilde dat het geluid vertrouwen opwekt, de zekerheid dat het paneel goed en veilig is gesloten en niet zomaar zal losraken.

Maar veel details zijn nog steeds geheim. Zo is het onduidelijk welke wifi-specificatie wordt ondersteund (n of ac), is de processorsnelheid niet duidelijk gemaakt, zowel van de ARM als de Intelchip, en blijven de verkoopprijzen onbekend. Dat zal Microsoft ongetwijfdeld de kans geven nog veel (media)aandacht te genereren in de aanloop naar de marktintroductie van de Surface in het najaar.