In ons vorige mediacenter-artikel schreven wij over het bouwen van een specifiek mediacenter-model. Natuurlijk zijn er veel meer keuzemogelijkheden en combinaties beschikbaar. Het grote voordeel van een zelfbouw-HTPC is dat je een mediacenter kan bouwen die aan al je wensen voldoet. Mocht je dat allemaal te duur vinden of genoegen nemen met een kant-en-klare oplossing, hebben we hier een negental oplossingen waar je naar zou kunnen kijken.

1. Custom Boxen

Er zijn een hoop fabrikanten die zich hebben verdiept in de wereld van mediacenters. Veel van deze apparaten draaien op een Realtek-, Sigma designs-, Rockchip- of Mediatek-processor in combinatie met een custom besturingssysteem en software. Daardoor is er voor elk wat wils. Voor enkele tientjes kan je al een mooi kastje onder je tv hebben staan die van alles en nog wat afspeelt. Maar je kan ook flink uitpakken en honderden euro's neertellen voor een high-end kastje. Sommige fabrikanten hebben zelfs deals gesloten met Netflix en Google om apps mee te leveren waardoor je ook nog eens films kan streamen.

Mediacenters van bijvoorbeeld Popcorn Hour, Dune HD, Conceptronic, Western Digital en Roku zijn allemaal goede kandidaten waarmee je in elk geval verzekerd bent van een je dagelijkse portie entertainment. Sommige van deze kastjes komen zelfs met een ingebouwde Blu-ray speler waardoor je je optische schijfjes-collectie ook nog kan gebruiken.

Let wel op dat sommige van deze kastjes maar een beperkte ondersteuning hebben. Je bent afhankelijk van de fabrikant wat updates betreft. Het is helaas al een keer in het verleden voor gekomen dat Google z'n Youtube-API wijzigde waardoor de gelijknamige applicaties niet meer werkten. Sommige fabrikanten kwamen met een update terwijl anderen je met de gebakken peren laten zitten.

Deze kastjes zijn verkrijgbaar voor een bedrag tussen de €50 (Roku) en €600 (Dune HD) euro.

Roku 2

Dune HD 3D Base

2. Spelcomputers

Het afspelen van media is sinds de opkomst van de CD-ROM altijd al een leuke extra geweest. SEGA's MEGA CD-addon en Hudson's PC Engine CD waren de eerste op CD-ROM gebaseerde spelcomputers. Naast het afspelen van games konden deze apparaten ook muziekcd's afspelen. Bij de volgende generatie spelcomputers kwamen daar ook nog Video-CD's bij. De generatie daarna kon uiteindelijk overweg met DVD's en inmiddels zijn wij aanbeland in een tijdperk dat spelcomputers ware mediamachines zijn.

Netflix, Spotify, Youtube en andere video- en audio-streaming services zijn inmiddels beschikbaar voor de spelcomputers en ook lokaal video en audio afspelen is een stuk makkelijker tegenwoordig. Mocht je alleen willen streamen via de populairste services kom je met de spelcomputers een heel eind.

Bovendien zijn de apps zo uitgebreid dat je je spelcomputer (PS4 of Xbox 1) kan gebruiken als veredeld Chromecast-apparaat. Ook met de ondersteuning voor apps hoef je je geen zorgen te maken aangezien de apparaten jarenlang worden ondersteund.

Het kan echter wel zo zijn dat niet alle lokale formaten out-of-the-box werken. Sommige codecs worden simpelweg niet (meer) geaccepteerd. Daar kan met de nodige trucjes wel omheen gewerkt worden, maar daar heb je meestal wel weer een pc of krachtige smartphone voor nodig.

De spelcomputers kosten op dit moment tussen de €179 (Playstation 3) en €366 (Xbox One)

Playstation 3

Xbox One

3. Raspberry Pi

De Raspberry Pi is bij uitstek geschikt om gebruikt te worden als mediacenter. Het veelzijdige apparaatje kan voor van alles en nog wat worden gebruikt maar aangezien de Pi standaard een video-acceleratie chip aan boord heeft , zou je er vanuit kunnen gaan dat er stiekem wel rekening gehouden werd met de mediacenter-fans.

Het apparaatje is een van de goedkoopste oplossingen die je maar kan vinden op het gebied van mediacenters. Er zijn verschillende softwarepakketten te vinden voor dit computertje maar Kodi (voorheen XBMC) is toch wel het populairst. Hoewel de Pi bijna hetzelfde kan als andere, op X86 gebaseerde Kodi-HTPC's zijn er wel een paar dingen waar je op moet letten alvorens voor deze oplossing te kiezen:

MPEG-2 codec: Deze codec wordt niet out of the box ondersteund door de Raspberry Pi. Je zal eerst een licentie (sleutel) moeten aanschaffen mocht je videos willen kijken die gebruik maken van deze codec (oa 1 op 1 DVD-rips)

H.265/HEVC: De videochip van het kleine computertje kan heel goed overweg met de H.264-codec maar niet met de H.265/HEVC variant. De software valt dan terug op de CPU die niet krachtig genoeg is om deze codec met een stabiele framerate te decoderen. Iets om op te letten mocht je hoog inzetten op deze nieuwe codec.

Er zijn inmiddels ook andere kapers op de kust. Je kan ook kijken naar een van de Raspberry Pi kloons. Elke kloon heeft weer andere sterke en zwakke punten. Waardoor er, op dat gebied, ook voor elk wat wils is.

De Pi's zijn te koop voor minimaal €5 en maximaal €35 euro

Raspberry Pi 2

Raspberry Pi Zero

4. Wetek Play

De Wetek Play zou eigenlijk geschaard kunnen worden onder de custom boxen. Het is een op ARM-gebaseerde settop-box die draait op een AMLogic processor. Wat dit kastje anders maakt dan de anderen is dat de Wetek Play je de mogelijkheid geeft Android of een andere Linux-distributie te installeren. Standaard wordt deze box geleverd met OpenElec en alle varianten zijn uitgerust met een (digitale) TV-tuner. In combinatie met de lage prijs geeft dit apparaat je zeer veel waar voor je geld. Dankzij Android in combinatie met Kodi of OpenElec kan je alle kanten op en als het je niet bevalt (of de ondersteuning houdt op) installeer je gewoon een ander OS.

De Wetek Play kost €99

5. Smart Tv

Tegenwoordig zijn televisies zo uitgebreid dat je eigenlijk geen mediacenter meer nodig hebt. Zelfs sommige dumb tv's hebben de mogelijkheid een usb-stick of externe harde schijf aan te sluiten om videos en muziek af te kunnen spelen.

Tegenwoordig worden er heuse besturingssystemen geïnstalleerd en een hele zwik aan apps. Sommige van deze systemen zijn propriëtair terwijl steeds meer fabrikanten leunen op WebOS, Android of, sinds kort, Firefox-OS. Dankzij deze besturingssystemen is het makkelijker voor appbouwers om iets te produceren dat werkt op meerdere tv's en ook nog eens makkelijker is te ondersteunen. Daardoor kan je gebruik maken van diensten als Netflix, Youtube, Spotify en HBO-go zonder extra hardware te gebruiken.

Let alleen wel op dat ook in in dit geval niet alle fabrikanten hun tv's even goed ondersteunen. Zeker de tv's waar een propriëtair besturingssysteem op draait willen nog wel eens na een korte tijd genegeerd worden door fabrikanten. Daarbij blijft het altijd een gok welke tv met welke codecs overweg kan. Laat je daarom goed informeren of stream alleen via de bekende diensten.

Smart tv's kan je krijgen voor een bedrag tussen de ongeveer €170 (Salora) en €30000 (LG)

6. Chromecast

Mocht je nou geen slimme tv hebben maar ook geen mediacenter onder je tv willen plaatsen? Dan is Google's Chromecast wellicht wat voor je. Dit apparaatje sluit je rechtstreeks aan op je tv en kan je besturen via je smartphone. Via bekende video en audioservices als Netflix, Spotify en Youtube kan je heel makkelijk de videos of muziek doorsturen naar je tv. Nu steeds meer apps ondersteuning krijgen voor de de stick van Google wordt het apparaatje steeds interessanter.

Ook is er een zwik aan minder officiële apps beschikbaar waarmee je muziek van andere partijen of eigen, lokale, media kan streamen naar je tv. Hierdoor wordt de Chromecast een mooi, goedkoop alternatief voor de HTPC.

Naast de Chomecast zijn er inmiddels ook andere casting-sticks beschikbaar. De meeste van die sticks werken via Miracast. Sommige van deze sticks werken ontzettend goed en snel terwijl anderen last hebben van lag of instabiliteit. Daarom moet je je goed inlezen voordat je met een van deze 3rd-party oplossingen aan de slag gaat.

Er zijn inmiddels twee varianten beschikbaar. De originele uit 2013, die te koop is voor €35 en de nieuwere, 2015 versie die je kan aanschaffen voor €39

Chromecast 1 en 2

Verschillende (Mira)cast-sticks

7. Apple TV

Ook de Apple TV is een kastje dat, net als de Wetek, eigenlijk onder de custom boxen geschaard zou kunnen worden. Maar omdat dit apparaat z'n hele eigen ecosysteem heeft en er een groot, populair bedrijf achter zit noemen we deze even apart. Het apparaat draait op een aangepaste versie van iOS en wordt ondersteund door bijna alle grote muziek- en film-streaming bedrijven. Daarnaast schuift Apple ook z'n eigen diensten naar voren. Deze apps kunnen worden bestuurd op het apparaat zelf of, net als de Chromecast, via je telefoon. Bovendien kan je ook lokale media streamen via iTunes vanaf je desktop.

Ben je een fan van Kodi zou je die zelfs ook nog kunnen installeren op je Apple TV. Dit wordt echter niet officieel door Apple ondersteund en je zal daarom dus de trukendoos open moeten trekken.

De nieuwste versie van de Apple TV is nog uitgebreider dan z'n drie voorgangers. Apple zet groots in op apps en games waardoor het apparaatje meer op een spelcomputer lijkt. Er is zelfs een heuse game-controller uitgebracht voor de vierde iteratie van Apple's mediacenter.

De Apple TV's kunnen gekocht worden voor ongeveer €99 (tweede en derde generatie) of maximaal €199 (vierde generatie)

8. Android Boxen/Sticks

Als je dacht dat er veel fabrikanten waren die settop-boxen maakten voor onder je tv zal je schrikken hoeveel fabrikanten los gaan met Android boxen en HDMI-sticks. Sinds de komst van Android lijkt zo'n beetje elke tech-fabrikant iets te willen doen met Android-hardware, we zouden hier makkelijk een eigen artikel aan kunnen wijden ;). Tablets, camera's tv's spelcomputers en, uiteraard, mediacenters. Het grote voordeel is dat er, net als voor de custom settop-boxen voor iedereen wel een apparaat is dat aan zijn of haar eisen voldoet. Ook qua app-ondersteuning zit je met de meeste Android-boxen en sticks wel goed.

Toch is het niet allemaal rozengeur en manenschijn. Sommige fabrikanten bezuinigen bijvoorbeeld op de hardware om de prijs zo laag mogelijk te houden wat resulteert in trage apparaten. Bij anderen schort het weer aan de ondersteuning waarbij er soms apparaten zijn die geen enkele (veiligheids)update ontvangen.

Je kan natuurlijk zelf een andere rom installeren, maar dat is niet altijd even makkelijk. Als de fabrikant proprietaire hardware gebruikt (en niets documenteert) kom je niet erg ver. Bovendien moet je dan nog maar net het geluk hebben dat de community aandacht aan het apparaat heeft geschonken en er uberhaubt een rom beschikbaar is.

Daarom kan je het beste bij de wat bekendere fabrikanten blijven of eerst goed uitzoeken welke (minder bekende) fabrikanten hun apparaat goed ondersteunen. Mocht je meer willen dan alleen een mediacenter kan je, net als met de Apple TV ook gaan voor een spelcomputer-oplossing. De Razer Forge, Madcat's M.O.J.O. of Nvidia Shield zijn mooie alles-in-één apparaten. Maar ook in de alles-in-één hoek kan het mis gaan. Blijven opletten dus.

9. Kant-en-klare Pc's

Natuurlijk kan je ook gewoon voor een PC gaan. Als je goed zoekt vind je hier en daar nog wel een fabrikant die een pc heeft gebouwd waar alle HTPC-software al op staat voorgeïnstalleerd. Daarnaast zijn veel pc's op dit moment zo smal, stil en goedkoop, dat je ook gewoon zelf een standaard pc kan bestellen en zelf de software installeert. Pc's als de EEE-box of de inFocus Kangaroo.

Asus EEE-box

Mocht je iets krachtigers willen en ook willen gamen kan je tegenwoordig ook zonder enkele moeite een kant-en-klare oplossing aanschaffen. Nu Valve de specificaties voor de Steambox heeft vrijgegeven zijn fabrikanten begonnen met het bouwen van de Steam-apparaten.

Fabrikanten als Dell (Alienware) Zotac, Gigabyte en Origin PC hebben inmiddels allemaal wel een paar exemplaren op de plank staan. Meestal geïnstalleerd met SteamOS. Naast het spelen van de nieuwste PC-games kan je ook je hart ophalen met films en muziek. Naast Kodi zijn er nog veel meer mediacenter-oplossingen mogelijk.

Alienware Steam Machine

Zotac Steambox